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哈勃望远镜拍下一张奇特的星系照片!银河系的未来或已提前上演!
发布时间:2019-11-15
 

著名天文学家威廉·赫舍尔出生于汉诺威,原本是一名拉手风琴的乐师。移居英国之后,年轻的赫舍尔很快对天文学产生了兴趣。在那个时代,天文学家就和今天的歌星影星一样,是一个非常时髦的职业。作为一名半路出家者,他按照光学书籍里的介绍,很快就拼凑了一台天文望远镜。

1781年,赫舍尔发现天王星,由此名声大振,成为皇家天文学家,受到英国王室的青睐和资助。1784年,功成名就的赫舍尔在武仙座方向发现了一个奇特的星系。它的光芒非常微弱,呈现不规则的圆形,与之前人类观测到的星系截然不同,天文学家将它命名为NGC 6052。受望远镜分辨率的限制,赫舍尔和同时代的科学家始终未能揭示NGC 6052的真面目。

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随着人类天文观测技术的进步,天文学家早已确认NGC 6052的奇怪形状是星系合并的结果,而且这种星系大碰撞在浩瀚的宇宙中非常普遍,持续时间往往长达数百万年。

最近,哈勃太空望远镜用搭载的宽视场相机拍摄了一副NGC 6052的照片,向我们展示了处于合并末期的星系的壮观景象。

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在不可抗拒的引力牵引下,NGC 6052A和NGC 6052B越靠越近,圆盘状的外观逐渐变得模糊不清,雾状气体云团喷薄而出,潜伏在星系核心的超大质量黑洞趁机大肆吞噬周围的物质。随着星系合并进入最后阶段,两个黑洞最终融为一体,质量也变得更为惊人。那些被肆意拉扯,随波逐流的恒星也慢慢找到自己的轨道,围绕新的引力源重新开始规律的运行。

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欧洲航天局的科学家表示,由于NGC 6052距离地球异常遥远,我们现在观测到的实际上是2.3亿前的景象。NGC 6052可能早已稳定下来,成为一个巨大的椭圆星系,而这就是37.5亿年后银河系和仙女座星系合并的最终结局。

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那么在这场惨烈的星系大碰撞中,太阳和其它恒星迎头相撞的几率有多大呢?

仙女座星系包含1万亿颗恒星,银河系的恒星数量也有3000亿颗之多,但宇宙的空旷超乎我们的想象——如果把太阳看作一个乒乓球,那么距离它最近的半人马座比邻星相当于1100公里外的一颗黄豆,而银河系则是一个3000万公里的圆盘。在恒星密集的星系核心区域,恒星密度类似于每3.2公里有一个乒乓球。因此,合并中的星系发生恒星碰撞的几率极其微小。

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真正有可能对太阳造成威胁的是黑洞合并。新的超大质量黑洞将产生异常明亮的类星体,释放的能量相当于1亿颗超新星同时爆发!哈佛-史密森尼天体物理中心的研究显示,太阳有一定几率运行到黑洞附近被撕成碎片,或者被黑洞引力弹射到外太空,成为一颗流浪恒星。

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当然,这一切和地球或人类已经没有任何关系——37.5亿年后,太阳的亮度将比现在高40%,地球已经成为一个大火球,那时的人类文明即使没有灭绝也早已迁徙他处。

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